【地方発ヒット商品の裏側】テルモにも技術提供、転倒予防靴下とは?

インバウンド・地域活性

新宅専務とあぜ編みの試作機
  • 新宅専務とあぜ編みの試作機
  • テルモからの貸与機
  • 複雑な針動により特殊な編み方が可能
  • 工場のライン
  • 数々の戦略商品
  • 大学との共同研究による開発品、製品など
  • さまざまな賞を受賞しているパールスターの技術
 株式会社コーポレーション・パールスターがあるのは、広島県東広島市 安芸津。安芸津は、NHKの連続テレビ小説「マッサン」ともゆかりの深い、日本酒の軟水醸造法を育んだ山と海に囲まれた静かな港町だが、最近では「転倒予防の町」としても知られるようになった。

 この「転倒予防」からの町づくりに、広島県立安芸津病院とともに一役買っているのが、株式会社コーポレーションパールスターの、新宅悦雄専務だ。

 医療品大手企業 テルモにも技術提供をしているヒット商品「転倒予防靴下」と、会社のこれまでとこれからについて伺った。

●「普通の」靴下から「特別な」靴下へ

 コーポレーションパールスターの前身は旧陸海軍向けの軍足工場。戦後は一般的な靴下を製造販売するようになり、学生だった新宅専務も手伝いとして各地の婦人会などでセールスを行っていた。その中で聞いた一言を業務日誌に書き留めたことが、転倒予防靴下を生む物語の始まりになる。「夏でも足が冷えるので、靴下を二枚重ねばきにしているらしい」業務日誌にそう書き留めた4年後、一人暮らしのアパートに郵送で届いた父親からの封筒には、二重靴下の試作品が入っていた。

 地元に戻った新宅青年は、この二重靴下を完成させるために帝人グループの株式会社帝健で当時新しく開発されていた保温性の高い繊維 テビロンを導入することにする。もともと靴下産業は、衣料品業が盛んな兵庫や奈良が主要産地であるため、産地外の会社としての「特別な」特徴が必要だった。水分を吸わず繊維の中では最も保温力が高いテビロンは、一方で静電気が凄まじいために縫製加工が難しい。

製品としての不良率が高くなるため、繊維としての優位性はわかっていても、一般の製造会社は手を出さない素材だった。「ほかが嫌がることをやれば生き残れる」ーそう考えた新宅社長は、当初は製品の7割にも登った不良率を克服し1年後の1980年には商品化に成功。「普通の」靴下から「健康機能靴下」の製造会社への一歩を踏み出した。

●探究心とひらめきが次の技術を産むー町工場の技術が結集

 その後も保温性の高いテビロンの靴下製造を軸に経営を行っていたが、2003年に、このテビロン靴下の利用者から「日中は暖かいけれど、夜には足が冷える」と意見を聞いたことから、さらなる改良を進めることになった。問題は足裏の発汗だった。
《築島渉》

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